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Irène Papas, star de « Zorba le Grec », est décédée à 93 ans

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L’actrice grecque Irène Papas, célèbre pour ses fougueuses apparitions dans des films de renommée internationale comme Les Canons de Navarone et Zorba le Grec, est décédée à l’âge de 93 ans, a annoncé mercredi 14 septembre le ministère de la Culture. Irène Papas « personnifiait la beauté grecque à l’écran et sur scène », a estimé dans un communiqué la ministre de la Culture Lina Mendoni. Selon l’agence de presse étatique grecque ANA, Irène Papas est morte plus tôt dans la journée de mercredi.

La cause de son décès n’était pas connue dans l’immédiat. La santé d’Irène Papas était fragile depuis quelque temps. Elle était l’une des actrices grecques les plus connues à l’étranger aux côtés de Mélina Mercouri et a joué dans une soixantaine de films durant sa carrière, qui s’est étalée sur six décennies. Elle a partagé l’affiche avec des comédiens de renom comme Richard Burton, Kirk Douglas, James Cagney et Jon Voight.

« Les acteurs ordinaires ont du mal à partager l’écran avec elle », écrivait en 1969 le critique de cinéma Roger Ebert. Irène Papas, dont le vrai nom était Irène Lelekou, est née en 1929 dans le village de Chiliomodi, près de Corinthe, dans une famille d’instituteurs. Dotée d’une voix grave, d’un regard perçant et d’un visage dont la beauté classique rappelait les cariatides de la Grèce antique, elle apparaît dès l’âge de 15 ans dans des manifestations culturelles locales, avant d’étudier l’art dramatique à Athènes.

Une carrière marquée par de nombreux prix

Irène Papas fait ses débuts au cinéma dans le drame grec de 1948 Fallen Angels (Les Anges déchus), puis perce sur la scène internationale avec Dead City, le premier film grec présenté au Festival de Cannes en 1952. Les Canons de Navarone en 1961, dans lequel elle joue, aux côtés de Gregory Peck et d’Anthony Quinn, le rôle d’une guérillera grecque au regard sombre, a été un rôle marquant dans sa carrière.

Elle fera de nouveau équipe avec Quinn dans Zorba le Grec, en 1964, un autre classique intemporel. « J’ai quitté la Grèce pour découvrir où se trouvaient les meilleurs acteurs. Je voulais apprendre. Je ne cherchais pas à faire carrière », a-t-elle déclaré à la télévision publique ERT en 2002. « Si vous faites bien votre travail, une carrière vient toute seule », assurait-elle.

En 1969, elle a joué la veuve d’un député assassiné dans le Z de Costa-Gavras, récompensé par un oscar. Elle a reçu de nombreux prix, notamment celui de meilleure actrice en 1961 au Festival de Berlin et un Lion d’or à Venise en 2009 récompensant l’ensemble de sa carrière. Elle était populaire en Italie, où elle apparaissait régulièrement dans des films et séries télévisées, y compris pour son dernier rôle en 2004.

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